Los trabajadores no pueden pagar una vivienda si no ganan un salario digno. Pero mientras Charlotte busca remediar su escasez de viviendas económicas, ha ignorado en gran medida el tema de los salarios bajos. ¿Podría un proyecto comunitario de salario digno ser parte de la solución para la falta de vivienda económica en Charlotte?

Considere la crisis de la vivienda económica de Charlotte como un problema matemático. Los costos de vivienda son demasiado altos. Los salarios son muy bajos. ¿Cómo lo resuelve?

Hasta ahora, la comunidad se ha centrado en la mitad de la ecuación, recaudando y gastando decenas de millones para construir y subsidiar viviendas económicas, ignorando en gran medida el tema de los empleos con salarios extremadamente bajos.

Muchos defensores de la vivienda dicen que esto es un error. En una ciudad donde los empleos mal remunerados son una parte importante y creciente de la economía, Charlotte no puede salir de este problema, dicen. La comunidad también necesita abordar el tema de los salarios.

Lo más fácil es mirar un gráfico, dice Peter Kelly, cofundador de Equitable Communities CLT, una organización sin fines de lucro que aboga por viviendas a bajo precio y equidad económica. Si bien las rentas han subido, los salarios se ha mantenido casi igual. No es solo un problema de suministro de viviendas, dice. Son los ingresos.

Simplemente tenemos que ser capaces de nombrarlo, dice Justin Perry, cofundador de OneMECK, un grupo de defensa que trabaja por la igualdad de oportunidades en las Escuelas de Charlotte-Mecklenburg. Tenemos que aumentar significativamente el salario mínimo. Y si no estamos dispuestos a hacer eso, entonces tenemos que reconocer que no estamos dispuestos a liderar.

El salario mínimo en Carolina del Norte es igual al salario mínimo federal: 7.25. Pero en el condado de Mecklenburg, un salario digno, el pago por hora requerido para cubrir las necesidades, es significativamente mayor. La calculadora del salario digno de MIT lo pone a 12.58 para un solo adulto, 24.69 para un adulto con un niño. Otros modelos de salario digno producen mínimos aún más altos.

A diferencia de muchas ciudades, Charlotte no tiene el poder de establecer un salario mínimo más alto para las empresas locales. Necesitaría aprobación legislativa, y la Asamblea General controlada por republicanos se ha opuesto a aumentar el salario mínimo actual.

Sin embargo, hay una estrategia voluntaria que el Opportunity Task Force de Charlotte-Mecklenburg recomendó en como una forma de abordar las desigualdades de Charlotte: alentar a los empleadores a aumentar los salarios y mejorar los beneficios para sus empleados peor pagados.

Hasta ahora, Charlotte no ha seguido esta idea de manera coordinada. Pero otras ciudades de Carolina del Norte la tienen. Han convertido los salarios más altos en un objetivo de toda la comunidad con la ayuda de proyectos sin fines de lucro de salario digno. Los proyectos que sirven a los condados de Buncombe, Transilvania, Durham y Orange han ayudado a miles de trabajadores a obtener salarios más altos a través de programas que certifican negocios con salarios dignos.

También trabajan para dar a conocer la importancia de salarios más altos. En Durham, por ejemplo, los salarios dignos se han convertido en parte de la conversación sobre la accesibilidad a la vivienda, dijo Matt Kopac, fundador del Proyecto Durham Living Wage.

Un solo empleo debería ser suficiente

Desde , cuando Charlotte se enteró de que ocupaba el último lugar en una clasificación de movilidad económica entre las 50 de las ciudades más grandes de Estados Unidos, a menudo se ha caracterizado como dos Charlottes, una próspera y otra pobre. Gene Nichol de la UNC Chapel Hill, profesor de derecho cuyo libro del , Las caras de la pobreza en Carolina del Norte, incluye un capítulo sobre Charlotte, ha encontrado que esta es una imagen adecuada en lo que respecta a los salarios.

Charlotte, como el resto de Estados Unidos, ha perdido empleos en la manufactura, que alguna vez proporcionaron salarios de clase media. Y si bien la ciudad ha atraído miles de empleos con altos ingresos, tres industrias de salarios bajos (comercio minorista, servicios administrativos y alojamiento y servicio de alimentos) representan una gran y creciente participación de la economía de la ciudad, asegura Nichol.

En el condado de Mecklenburg, el 32 de los trabajadores (221,630) están empleados en ocupaciones que pagan un salario promedio de menos de 15 la hora, según un análisis del Centro de Justicia de Carolina del Norte sobre datos federales de empleo.

Mientras tanto, los alquileres promedio para apartamentos de dos habitaciones superan los 1,000 por mes. Para mantener los costos de alquiler por debajo del máximo recomendado del 30 de los ingresos, un trabajador necesita ganar 19.77 por hora, más de dos veces y media el salario mínimo, según un estudio reciente de la National Low Income Housing Coalition.

Los trabajadores con salarios altos dependen de los trabajadores con salarios bajos para muchos servicios: cuidado de niños, cuidado de la salud en el hogar, cajeros en tiendas de víveres, servicio de alimentos, trabajo de limpieza. Pero estos trabajos, que pueden carecer de beneficios o incluso horas de tiempo completo, no proporcionan una escalera a la clase media. Son trabajos difíciles y exigentes, y no los pueden ayudar a salir de la pobreza, dice Nichol.

Desde , un grupo de estos trabajadores de bajos salarios ha proporcionado a Charlotte una idea de lo que es trabajar en empleos a tiempo completo que no cubren sus necesidades. Son empleados de la compañía de catering de American Airlines, y han estado hablando en foros públicos del Concejo de la Ciudad de Charlotte, pidiendo a los miembros del Concejo que los ayuden a ganar un salario más alto.

Su compañía, LSG Sky Chefs, reúne y entrega comida y bebidas para los vuelos de American Airlines en Charlotte. Aunque Charlotte es uno de los centros más rentables de American Airlines, estos empleados son los trabajadores de catering de aerolíneas más mal pagados en cualquier centro estadounidense, con un salario inicial de 8.40 por hora, según Unite Here Local 23, el sindicato de la industria hotelera que los representa.

Este verano, unos 11,000 trabajadores de LSG en más de 30 aeropuertos de Estados Unidos, incluido el de Charlotte, votaron por una huelga. Pero debido a que están cubiertos por la Ley de Trabajo Ferroviario, una ley destinada a evitar el caos en las industrias ferroviarias y aéreas, no pueden hacer huelga sin el permiso de la Junta Nacional de Mediación. La cual no ha otorgado una aprobación para huelga desde .

Entonces, los trabajadores de Charlotte LSG están adoptando otro enfoque, pidiendo a los miembros del consejo que usen su influencia como propietarios: la ciudad alquila espacio aeroportuario tanto a American Airlines como a LSG Sky Chefs, para alentar a las compañías a aprobar salarios más altos.

Un empleado, Sylvester King, señaló que el aeropuerto y American Airlines eran muy rentables, pero después de cuatro años en LSG, ganaba 9.85 por hora y vivía con sus amigos.

Bobby Kirkpatrick, quien ha trabajado para la compañía durante 38 años como conductor, entregando carros de comida a los vuelos. Gana menos de 16 por hora y llega a fin de mes trabajando horas extras. Pero todavía lo está haciendo mejor que sus compañeros de trabajo que sobreviven con la ayuda de cupones de alimentos y un segundo trabajo. Parece que nuestra brújula moral se ha doblado hacia atrás, dijo a los miembros del Concejo. Un trabajo debería ser suficiente.

Los miembros del Concejo han expresado su apoyo a los trabajadores y se han reunido con funcionarios de American Airlines encargados de decidir si aceptan un contrato de mayor costo con LSG Sky Chefs. Hasta ahora, nada ha cambiado.

Un portavoz de American Airlines declinó hacer comentarios y remitió las preguntas a LSG Sky Chefs. En un comunicado, la compañía de catering dijo que ha ofrecido mejoras salariales y sigue comprometida a negociar de buena fe con la ayuda de un mediador federal.


CJC LogoEsta historia fue producida por Charlotte Journalism Collaborative, una asociación de seis compañías de medios que trabajan juntas en un esfuerzo iniciado por Solutions Journalism Network y financiado por Knight Foundation.

Pam Kelley

Pam Kelley, periodista de Charlotte, es autora de Money Rock: Una historia familiar sobre cocaína, raza y ambición en el Nuevo Sur.

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